Eswar S. Prasad la tecnología está transformando la naturaleza del dinero y eso afectará a nuestras vidas

15 de febrero de 2022

En su último libro, The Future of Money: How the Digital Revolution Is Transforming Currencies and Finance, el profesor de la Universidad de Cornell Eswar S. Prasad describe cómo las monedas digitales y otras tecnologías financieras están remodelando todo, desde la banca de consumo hasta la política monetaria y los pagos internacionales.

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En una conversación con Chris Wellisz de F&D, Prasad expone las ventajas y peligros de las nuevas formas de dinero.
F&D: ¿El efectivo está destinado a marchitarse?
EP: La conveniencia de los pagos digitales tanto para los consumidores como para las empresas hace que sea muy poco probable que el efectivo sobreviva mucho más tiempo. En China hay dos proveedores de pagos privados, Alipay y WeChat Pay, que han cubierto toda la economía china con pagos digitales de muy bajo costo. Puede usarlos para algo tan simple como comprar, por ejemplo, una pieza de fruta o un par de albóndigas de un vendedor ambulante. En economías avanzadas como Suecia, el sector privado está haciendo un trabajo igualmente bueno al proporcionar pagos digitales de muy bajo costo.
La conveniencia de los pagos digitales hace que sea muy poco probable que el efectivo sobreviva mucho más tiempo.
F&D: ¿Es probable que las criptomonedas como Bitcoin se utilicen para comprar una taza de café o pagar el alquiler?
EP: Bitcoin no ha funcionado muy bien como medio de intercambio que se puede utilizar para las transacciones diarias. Una razón principal es que Bitcoin tiene un valor muy inestable. Es como si llevaras un bitcoin contigo a una cafetería, y un día pudieras comprar una comida entera con él y otro día solo obtener una pequeña taza de café. Además, Bitcoin es algo lento y engorroso de usar.
F&D: ¿Hay una solución al problema de la volatilidad?
Hay nuevas criptomonedas llamadas "stablecoins" que obtienen su valor estable esencialmente al estar respaldadas por tiendas de moneda fiduciaria, como dólares estadounidenses o euros. Básicamente, se vinculan al valor de esas monedas, y luego se pueden utilizar para realizar pagos nacionales y pagos a través de las fronteras nacionales de manera más efectiva y eficiente.
F&D: Usted explica en su libro cómo las monedas estables pueden no ser tan estables como parecen. ¿Qué riesgos plantean?
EP: Un emisor de stablecoin podría decir que va a tener acciones de valores líquidos, pero ¿quién se asegurará de que de hecho tengan los valores? Incluso si tuvieran los valores, es posible que si mucha gente intenta canjear esas monedas estables y convertirlas de nuevo en monedas fiduciarias al mismo tiempo, muchos de los valores que se supone que respaldan las monedas estables podrían no ser tan líquidos, es decir, tan fáciles de convertir en monedas fiduciarias, como uno podría esperar.
F&D: ¿Existen otros riesgos?
EP: Existe la preocupación de que las monedas estables, a menos que estén estrechamente reguladas, puedan convertirse en conductos para la financiación ilícita de diversos tipos de actividades, tanto dentro como fuera de las fronteras nacionales. Y la dificultad adicional, por supuesto, es que las criptomonedas, incluido Bitcoin, no conocen fronteras. Para un país por sí mismo regular efectivamente estas criptomonedas va a ser difícil. Tendremos que emprender algún tipo de coordinación global en términos de estas políticas regulatorias.
F&D: Algunos países están considerando la adopción de la llamada moneda digital del banco central (CBDC). ¿Cuál es la razón?
EP: Para algunos países en desarrollo, el objetivo es ampliar la inclusión financiera. Hay muchas personas en esos países que no tienen acceso a los pagos digitales. No tienen acceso a productos y servicios bancarios básicos. En países como Suecia, donde la mayoría de las personas tienen acceso a cuentas bancarias, el imperativo es un poco diferente. El banco central sueco, el Riksbank, concibe la corona electrónica, o la corona digital, como esencialmente un respaldo a la infraestructura de pago privada.
F&D: ¿Qué tal China?
EP: El gobierno chino está muy preocupado por dos proveedores de pagos que han llegado a dominar el sistema de pago y están bloqueando efectivamente la entrada de nuevos competidores que podrían proporcionar innovaciones. El banco central chino considera que un yuan digital es esencialmente un complemento de los sistemas de pago existentes, pero que en principio podría aumentar la cantidad de competencia.
F&D: ¿Cómo afecta una moneda digital a la capacidad de un banco central para controlar la inflación y garantizar el pleno empleo?
EP: Digamos que todos los ciudadanos estadounidenses tenían, en efecto, una cuenta con la Reserva Federal, entonces sería mucho más fácil para la Fed emprender ciertas operaciones, como los pagos de estímulo. Cuando llegó la pandemia, el proyecto de ley inicial de estímulo del coronavirus implicó que se transfiriera una gran cantidad de dinero a los hogares estadounidenses. Muchos hogares que tenían información de depósito directo en el archivo del Servicio de Impuestos Internos pudieron obtener depósitos directos a sus cuentas bancarias, pero los hogares que no tenían esa información registrada en el IRS terminaron recibiendo tarjetas de débito o cheques prepagados, muchos de los cuales se perdieron por correo y algunos de los cuales fueron malversados o mutilados.
F&D: ¿Podrían usarse las monedas digitales del banco central para combatir la evasión fiscal y otros delitos?
EP: Si no puede usar efectivo para pagar a su jardinero o niñera, es mucho más probable que esos pagos se informen al gobierno. Y especialmente para las transacciones de gran valor, eso sin duda marcará la diferencia en términos de ingresos fiscales. Tener dinero digital también reduce el uso de efectivo para transacciones ilícitas, por ejemplo, para el tráfico de drogas o el lavado de dinero.
F&D: ¿Existen riesgos para los bancos del sector privado y los proveedores de pagos?
EP: Si el gobierno está en efecto proporcionando un sistema de pago digital de muy bajo costo, eso podría hacer que sea muy difícil para los proveedores de pagos privados continuar con sus servicios porque, después de todo, ¿qué corporación privada puede competir con los bolsillos profundos del gobierno? Existe otro riesgo, que es que los bancos comerciales, que son muy importantes en las economías modernas en términos de proporcionar crédito que alimenta la actividad económica, puedan encontrar que sus depósitos están siendo arrastrados a las cuentas de los bancos centrales. En tiempos difíciles, los depositantes pueden sentir que, en última instancia, sus depósitos van a ser más seguros con el banco central u otra institución gubernamental en comparación con un banco comercial, incluso si los depósitos de los bancos comerciales están asegurados.
F&D: ¿Hay una solución a ese problema?
EP: Los experimentos con CBDC que están en marcha en China y Suecia sugieren que lo que podría funcionar de manera más eficiente es un sistema de doble nivel de CBDC. El banco central proporcionaría la infraestructura de pago subyacente y proporcionaría la CBDC esencialmente en forma de tokens digitales, pero las billeteras digitales reales en las que se mantienen esas CBDC estarían en manos de los bancos comerciales.
F&D: ¿Cuáles son los desafíos que enfrentan las economías de mercados emergentes y en desarrollo, que dependen en gran medida del comercio y la inversión transfronterizos?
EP: Los pagos internacionales sin fricción ciertamente podrían beneficiar a los importadores y exportadores. Podría facilitarles la realización de transacciones comerciales internacionales. Pero también hay algunos riesgos. Cuantos más conductos tenga para el flujo internacional de capital, más difícil será administrar esos flujos de capital.
Y eso podría conducir no solo a una mayor volatilidad del flujo de capital, sino también a una mayor volatilidad del tipo de cambio. Para las economías pequeñas y las economías en desarrollo en particular, la volatilidad de los flujos de capital y la volatilidad de los tipos de cambio pueden hacer que la gestión de las políticas económicas internas sea mucho más difícil.
F&D: ¿Cuáles son los desafíos para los bancos centrales en los mercados emergentes?
EP: Pronto nos moveremos a un mundo en el que tendremos acceso global a versiones digitales del dólar o el renminbi chino y muchas de las otras monedas importantes. También es probable que muchas megacorporaciones con alcance mundial, como Amazon, puedan comenzar a emitir sus propias monedas estables.
Entonces, si piensas en economías pequeñas, o economías que tienen bancos centrales o monedas que no son muy creíbles, uno puede ver fácilmente que esas monedas son barridas por otras monedas, ya sean oficiales o privadas, en las que los ciudadanos de estos países confían mucho más que sus propias monedas.
F&D: ¿Ve un yuan digital que amenace la posición dominante del dólar como moneda global en virtud del estatus de China como una economía mundial de rápido crecimiento?
EP: No es solo el tamaño económico o el tamaño de los mercados financieros de un país que emite una moneda en particular, sino también el marco institucional en ese país que mantiene la confianza de los inversores extranjeros. Y estos elementos de confianza incluyen el estado de derecho, un banco central independiente y un sistema institucionalizado de controles y equilibrios. En todas estas dimensiones, creo que Estados Unidos todavía conserva un dominio en relación con gran parte del resto del mundo.
F&D: La Reserva Federal tiene una actitud cautelosa hacia las CBDC. ¿Por qué?
EP: Uno necesita pensar en cuál es realmente el caso de usuario para la CBDC en cada país, y en los Estados Unidos ciertamente tenemos ciertos problemas con nuestros sistemas de pago. Muchos pagos se intermedian a través de tarjetas de crédito, que en realidad son bastante caras para que los comerciantes las usen debido a las tarifas de intercambio muy altas. Y muchos de esos costos se transfieren a los consumidores. Alrededor del 5 por ciento de los hogares en los Estados Unidos todavía no están bancarizados o subbancarizados. Así que usted y yo podemos usar Apple Pay, pero para usar Apple Pay, necesitamos tenerlo vinculado a una cuenta bancaria o una tarjeta de crédito, y muchos hogares simplemente no tienen acceso a eso. Por lo tanto, una CBDC podría aumentar la inclusión financiera en el margen, pero la Fed ya tiene un importante proyecto en marcha llamado "FedNow" para aumentar la eficiencia de los pagos minoristas y mayoristas; es decir, pagos entre empresas e instituciones financieras.
F&D: ¿Las monedas digitales oficiales representan peligros más amplios para la sociedad?
EP: Se podría ver a un gobierno autoritario usando una versión digital del dinero de su banco central esencialmente para vigilar a su población. E incluso un gobierno benevolente podría decidir que quiere asegurarse de que el dinero que emite su banco central no solo no se use con fines ilícitos, sino que tampoco se use para fines que podría considerar no necesariamente beneficiosos socialmente. Es muy posible que empiece a ver que el dinero se utiliza como un instrumento no solo de política económica, sino potencialmente incluso de política social. Eso sería peligroso para la credibilidad del dinero del banco central y para los propios bancos centrales.

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