La respuesta a los altos precios de los alimentos y la energía debería centrarse en los más vulnerables

07 de junio de 2022

Los gobiernos se enfrentan a decisiones políticas difíciles mientras intentan proteger a su población de los precios récord de los alimentos y el aumento de los costos de la energía impulsados por la guerra en Ucrania.

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Los países introdujeron una variedad de medidas de política en respuesta a este aumento sin precedentes de los precios de los productos básicos más cruciales. Nuestra encuesta de estas medidas anunciadas por los países miembros muestra que muchos gobiernos trataron de limitar el aumento de los precios internos a medida que aumentaban los precios internacionales, ya sea reduciendo los impuestos o proporcionando subsidios directos a los precios. Pero tales medidas de apoyo a su vez crean nuevas presiones sobre los presupuestos ya presionados por la pandemia.

Los países introdujeron una variedad de medidas de política en respuesta a este aumento sin precedentes de los precios de los productos básicos más cruciales. Nuestra encuesta de estas medidas anunciadas por los países miembros muestra que muchos gobiernos trataron de limitar el aumento de los precios internos a medida que aumentaban los precios internacionales, ya sea reduciendo los impuestos o proporcionando subsidios directos a los precios. Pero tales medidas de apoyo a su vez crean nuevas presiones sobre los presupuestos ya presionados por la pandemia.

Limitar el traspaso de precios no siempre es el mejor enfoque. Según una nueva nota del FMI, las autoridades deberían permitir que los altos precios mundiales pasen a la economía nacional, protegiendo al mismo tiempo a los hogares vulnerables afectados por los aumentos. En última instancia, eso es menos costoso que mantener los precios artificialmente bajos para todos, independientemente de su capacidad de pago.

No todos los países son capaces de seguir el mismo camino. Cuando existan subvenciones, el ritmo de los ajustes de precios y la medida en que se utilicen las redes de seguridad social diferirán de un país a otro. Es por eso que nuestra nota ofrece consejos de política matizados para los países dependiendo de las circunstancias de cada país, como la fortaleza de la red de seguridad social, el nivel de los subsidios existentes a los alimentos y los combustibles, y la disponibilidad de espacio fiscal.

Precios en alza

La invasión rusa de Ucrania siguió a las fuertes ganancias del año pasado en los mercados de productos básicos, empujando los precios de los alimentos a un récord y el gas natural a máximos históricos. Los precios del trigo, un alimento básico en el que Rusia y Ucrania juntos representan alrededor de una cuarta parte de las exportaciones mundiales, han aumentado un 54 por ciento con respecto al año anterior. Con las importaciones de alimentos y energía de estas fuentes interrumpidas, los países enfrentan altos costos e incertidumbre sobre los suministros.

Las personas en los países de bajos ingresos son más vulnerables a los precios más altos porque los alimentos representan el 44 por ciento del consumo en promedio, en comparación con el 28 por ciento en las economías de mercados emergentes y el 16 por ciento en las economías avanzadas. Los precios del petróleo también han experimentado fuertes ganancias, que imponen diferentes cargas a los consumidores. Los hogares de mayores ingresos tienden a usar más combustible que los hogares de bajos ingresos, y son mayores usuarios de gasolina en comparación con los hogares más pobres, que en muchos países en desarrollo tienden a consumir más queroseno. Las políticas gubernamentales para mitigar el impacto social del aumento de los precios deben tener en cuenta estas diferencias y garantizar que la carga no sea sentida de manera desproporcionada por los pobres.

Respuestas de política

El traspaso de los precios internacionales de los combustibles a los consumidores nacionales ha sido menor en los primeros cuatro meses de este año que el año pasado. Además, el traspaso ha sido más alto en las economías avanzadas y más bajo en los países emergentes y en desarrollo exportadores de petróleo. Los subsidios al combustible que prevalecen en muchos países exportadores de petróleo en el Medio Oriente, África del Norte y África subsahariana son una gran parte de la razón por la cual los consumidores en esas regiones pueden estar sintiendo menos dolor en la bomba, aunque a expensas de los crecientes costos fiscales y, por lo tanto, en muchos casos, futuros recortes en otros servicios públicos. Más de la mitad de los 134 países encuestados habían anunciado al menos una medida en respuesta al aumento de los precios de la energía y los alimentos. Las economías emergentes y en desarrollo anunciaron menos nuevas medidas de política, probablemente porque siguen dependiendo de los subsidios existentes a la energía y los alimentos y limitando o evitando los ajustes en los precios internos.También podrían tener menos margen fiscal para reaccionar o más dificultades para ampliar rápidamente sus redes de seguridad social. En las economías avanzadas, las transferencias de efectivo y semi-efectivo (incluidos cupones y descuentos en las facturas de servicios públicos) fueron anunciadas por el mayor número de países. En las economías emergentes y en desarrollo, las reducciones de los impuestos al consumo fueron las medidas anunciadas con mayor frecuencia.

Consideraciones sobre la red de seguridad social

Aunque la mayoría de los países están limitando los traspasos de precios internacionales, esto no es aconsejable. Las señales de precios son cruciales para permitir que la demanda y la oferta se ajusten e inducir una respuesta de la demanda, en la que los precios altos alienten a las personas a ser más eficientes energéticamente. Por otro lado, los precios subsidiados fomentan un mayor consumo, ejerciendo más presión sobre los precios de la energía. Al mismo tiempo, los países deben proporcionar transferencias temporales y específicas a los hogares más vulnerables.

Una respuesta a la demanda puede ser considerable para la energía, pero mucho menos para los alimentos porque las personas necesitan comer aproximadamente la misma cantidad. Sin embargo, los países deben abstenerse de impedir que los precios internos se ajusten porque tales medidas, que resultan en subsidios, no son eficientes para proteger a los más vulnerables. También son costosos, desplazan el gasto más productivo y reducen los incentivos a los productores y distribuidores. Aconsejamos permitir la transferencia de precios de los alimentos, siempre que los vulnerables estén protegidos y la seguridad alimentaria no esté en riesgo.

También hacemos hincapié en que los países deben tener en cuenta la solidez de las redes de seguridad social al establecer políticas:• Los países con redes de seguridad social sólidas podrían utilizar transferencias de efectivo específicas y temporales para disminuir el impacto en las personas vulnerables. Estos países pueden proporcionar transferencias específicas basándose en los programas sociales existentes.

• Los países donde las redes de seguridad no son lo suficientemente fuertes como para apoyar a los más vulnerables pueden expandir sus programas existentes más eficientes aumentando los niveles de beneficios y la cobertura según sea necesario. Las herramientas digitales se pueden utilizar, por ejemplo, para registrar beneficiarios y ofrecer beneficios.

• Los países con subsidios a la energía o los alimentos existentes deberían pasar gradualmente los precios internacionales a los consumidores, al tiempo que se comprometen a eliminar los subsidios en los próximos años. El ritmo de transferencia debe calibrarse cuidadosamente en función de la brecha entre los precios minoristas e internacionales, el espacio fiscal disponible y la capacidad de implementar medidas para proteger a los vulnerables.

En los países donde la seguridad alimentaria es una preocupación y se han agotado todas las demás opciones, los gobiernos pueden considerar otras medidas temporales, como subsidios a los precios o impuestos a la importación con cláusulas claras de extinción para los alimentos básicos básicos. Los gobiernos también deben tratar de aumentar el suministro de alimentos apoyando la producción, evitando el almacenamiento y utilizando las reservas de alimentos cuando estén disponibles. Cuando la seguridad alimentaria está en riesgo, puede ser necesaria la distribución directa de alimentos básicos.

Durante los próximos dos o tres años, los gobiernos deberían centrarse en invertir en redes de seguridad social y reformar los subsidios existentes. Tales revisiones ayudarán a los países a mejorar la resiliencia y promover un gasto más productivo para apoyar el crecimiento inclusivo.

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