¿Cómo puede proteger Europa a los pobres del aumento de los precios de la energía?

03 de agosto de 2022

El aumento de los precios de la energía ha aumentado considerablemente los costes de vida de los europeos. Desde principios del año pasado, los precios mundiales del petróleo se duplicaron, los precios del carbón casi se cuadruplicaron y los precios europeos del gas natural aumentaron casi siete veces.

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Dado que es probable que los precios de la energía se mantengan por encima de los niveles anteriores a la crisis durante algún tiempo, Europa debe adaptarse a las facturas de importación más altas de combustibles fósiles.
Los gobiernos no pueden evitar la pérdida de ingreso nacional real derivada de la conmoción de la relación de intercambio. Deben permitir que el aumento total de los costes del combustible pase a los usuarios finales para fomentar el ahorro de energía y el abandono de los combustibles fósiles. La política debería pasar de un apoyo de base amplia, como los controles de precios, a un alivio específico, como las transferencias a los hogares de bajos ingresos que son los que más sufren las facturas de energía más altas.
En un nuevo documento de trabajo, estimamos que el hogar europeo promedio verá un aumento de alrededor del 7 por ciento en su costo de vida este año en relación con lo que esperábamos a principios de 2021. Esto refleja el efecto directo del aumento de los precios de la energía, así como su transferencia a otros bienes y servicios. Las grandes diferencias en el impacto entre los países reflejan diferentes regulaciones, respuestas de políticas, estructuras de mercado y prácticas de contratación. El aumento en el costo de vida podría empeorar en caso de un corte en el suministro de gas de Rusia.
En la mayoría de los países europeos, los precios más altos de la energía imponen una carga aún mayor a los hogares de bajos ingresos porque gastan una mayor parte de su presupuesto en electricidad y gas. El siguiente gráfico muestra la divergencia en el impacto distributivo de los precios más altos entre países y grupos de ingresos.

En Estonia y el Reino Unido, por ejemplo, los costos de vida para el 20 por ciento más pobre de los hogares aumentarán aproximadamente el doble que los de los más ricos. Por lo tanto, la implementación de medidas de alivio para apoyar a los hogares de bajos ingresos, que tienen menos medios para hacer frente al aumento de los precios de la energía, es una prioridad.
Hasta ahora, los responsables políticos de Europa han respondido al aumento del costo de la energía principalmente con medidas de supresión de precios de base amplia, incluidos subsidios, recortes de impuestos y controles de precios. Pero suprimir el traspaso a los precios minoristas simplemente retrasa el ajuste necesario al shock energético al reducir los incentivos para que los hogares y las empresas conserven la energía y mejoren la eficiencia. Mantiene la demanda mundial de energía y los precios más altos de lo que serían de otra manera.


Además, el creciente costo de estas medidas está exprimiendo el limitado espacio fiscal de las economías a medida que persisten los altos precios. En muchos países, el costo superará el 1,5 por ciento de la producción económica este año, principalmente debido a las amplias medidas de supresión de precios.

Alivio específico

Los responsables de la formulación de políticas deberían pasar decididamente de las medidas de base amplia a políticas de socorro específicas, incluido el apoyo a los ingresos de los más vulnerables. Por ejemplo, compensar completamente el aumento en el costo de vida para el 20 por ciento más pobre de los hogares costaría a los gobiernos el 0,4 por ciento del PIB en promedio para todo 2022. Costaría 0.9 por ciento del PIB compensar completamente al 40 por ciento más pobre.
La proporción de la población que recibe compensación variaría de un país a otro dependiendo de las preferencias sociales y el espacio fiscal. Pero lo ideal es que se diseñe de manera que se eviten los "efectos de precipicio", con beneficios que disminuyen gradualmente en los niveles de ingresos más altos.
Algunos gobiernos también están apoyando a las empresas. Esto es apropiado solo si un aumento de precios de corta duración causaría la quiebra de empresas que de otro modo serían viables. Habría, por ejemplo, un fuerte argumento de apoyo si Europa se enfrentara a un corte completo de los flujos de gas y los países tuvieran que racionar temporalmente el gas a la industria. Las empresas que desempeñan un papel fundamental en la importación y distribución de energía también pueden necesitar apoyo cuando los precios suben.
En la mayoría de los casos, sin embargo, es difícil aplicar un sistema de apoyo bien orientado a las empresas sin introducir distorsiones y atenuar los incentivos para la conservación de la energía. Dado que se espera que los precios se mantengan altos durante varios años, los argumentos para apoyar a las empresas son generalmente débiles.

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